¿Qué es el angioedema?

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El angioedema suele asociarse a procesos alérgicos en la gran mayoría de los casos, pero a veces surge por el consumo de ciertos fármacos o por condiciones heredadas.

El término angioedema hace referencia a la inflamación (edema) de la piel, la mucosa y los tejidos submucosos del paciente. En este cuadro clínico se pueden ver comprometidos, de forma asimétrica, la cara, los labios, la lengua, la laringe, las extremidades y prácticamente cualquier parte del organismo. Se asocia a cuadros alérgicos, pero no siempre es el caso.

En Estados Unidos, aproximadamente 100 000 pacientes acuden anualmente a los departamentos de emergencia con signos clínicos de un angioedema; en muchos casos, asociado a un desorden de tipo alérgico. La World Allergy Organization estima que el 20 % de la población mundial sufre urticaria o angioedema en algún momento de su vida.

El angioedema que no compromete al sistema respiratorio suele ser incómodo, pero relativamente inofensivo. De todas formas, si se producen bloqueos en las vías respiratorias la vida del paciente puede correr grave peligro. Si quieres conocerlo todo sobre esta entidad clínica tan compleja como interesante, sigue leyendo.

¿Qué es un angioedema y cuáles son sus tipos?

Como hemos dicho, un angioedema es la hinchazón de las zonas más extensas del tejido subcutáneo, que suele afectar a la cara y a veces a la garganta. Es una reacción similar a la urticaria (solo que más internalizada) y muchas veces se presenta junto a ella.

El mecanismo que activa el angioedema se relaciona con la histamina o la bradiquinina. La histamina es una amina imidazólica involucrada en las respuestas alérgicas que, en este cuadro clínico, se ven provocadas por picaduras de insectos, fármacos, comidas y otros potenciales alérgenos.

Por otro lado, la bradiquinina es un péptido fisiológico que causa vasodilatación. En el caso del angioedema, la versión relacionada con esta sustancia suele ser hereditaria, por el consumo de ciertos fármacos o enfermedades linfoproliferativas (producción anormal de linfocitos).

1. Angioedema alérgico agudo

En este caso, el angioedema se produce de forma directa y aguda por la activación de los mastocitos, células especializadas del sistema inmune. Cuando los anticuerpos inmunoglubulinas E (IgE) —receptores de membrana de estas células— se unen a una sustancia alérgena, el mastocito libera mediadores de la respuesta alérgica, como la histamina.

La histamina liberada en la dermis de la piel provoca vasodilatación y extravasación del fluido intravascular, lo que propicia la formación del edema propiamente dicho. Esta reacción es muy similar a la de la urticaria, pero en este último caso la respuesta inmune es más superficial y se produce cerca de los receptores de dolor, así que se manifiesta con picores.

2. Angioedema no alérgico

Este cuadro clínico es diferente al previamente descrito, pues no se manifiesta con urticaria simultánea y picores. En el angioedema no alérgico se produce un aumento de la bradiquinina circulante, lo que se traduce en vasodilatación y extravasación de fluidos, causando la hinchazón que lo caracteriza.

Los inhibidores de la enzima convertidora de angiotensina (IECA) suelen ser los principales agentes causales del angioedema no alérgico. Las enzimas conversoras de la angiotensina degradan la bradiquinina y, como son inhibidas por estos fármacos, pueden promover el acúmulo de este péptido.

3. Angioedema idiopático

En esta ocasión no se conoce la causa de la patología. Tal y como indica el portal DermNet, recientes estudios estiman que del 30 al 50 % de los casos podrían estar asociados a trastornos de naturaleza autoinmune, como el lupus eritematoso sistémico. De todas formas, no se encuentran agentes etiológicos fiables.

4. Angioedema hereditario

Esta patología es hereditaria, siguiendo un mecanismo autosómico dominante, es decir, ligada a los cromosomas no sexuales y con una dominancia sobre su alelo hermano. Puede ser secundario a fallos en el gen F12, en el cromosoma 11 o a mutaciones en otras regiones del genoma del paciente.

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